Op je 18e debuteren in legendarische 24 Uur van Le Mans: Tijmen van der Helm maakt droom waar
i

Getty Images

Op je 18e debuteren in legendarische 24 Uur van Le Mans: Tijmen van der Helm maakt droom waar

Joris Kaper • 19:46, 10-06-2022

Tijmen van der Helm kan in zijn nog jonge carrière als coureur weer een hoogtepunt noteren. De nog maar 18-jarige Nederlander verschijnt zaterdag aan de start van de legendarische 24 Uur van Le Mans. Sportnieuws.nl sprak met het jonge talent over zijn carrière, zijn doelen en uiteraard zijn debuut op Le Mans.

Door: Joris Kaper

De 24 Uur van Le Mans is voor de meeste coureurs een speciale race en veel van hen willen de legendarische race dan ook een keer meegemaakt hebben. Tijmen van der Helm heeft die droom al op zijn 18e bereikt. "Ik voel me inderdaad een beetje bevoorrecht dat ik die kans heb gekregen", aldus Van der Helm. "Het is enorm gaaf om Le Mans te mogen rijden. Dat wilde ik net zoals veel andere coureurs een keer meemaken en nu mag ik dat al doen. Die kan ik dus van m’n bucketlist strepen."

Van formuleracen naar endurance

Van der Helm was afgelopen 2 jaar actief in de Formule 4 en de Formule 3. In de F3 reed hij 1 seizoen bij het Nederlandse MP Motorsport. Toch maakte hij afgelopen jaar overstap naar de endurance-racerij, het langeafstandsracen. Daarin komt hij in actie in de ELMS (European Le Mans Series) en het WEC (World Endurance Championship), waar ook de 24 Uur van Le Mans deel van uitmaakt.

"Endurance-racen volg ik al jaren als liefhebber, dus ook Le Mans. Meestal volg ik die op tv tot een uurtje of 3 's nachts. Daarna ging ik even slapen en vervolgens keek ik ook de laatste uren van de race weer. Toen ik begon met mijn professionele racecarrière ging ik endurance-racen ook als optie zien voor de toekomst. In de Formulewagens is nou eenmaal weinig plek en de concurrentie is groot. En talent is soms niet genoeg", zegt Van der Helm, doelend op paydrivers en grotere teams die hun eigen talenten stallen bij teams in de lagere Formule-klassen.

"De LMP2-auto waarmee ik nu rij heeft minder downforce en vermogen dan Formulewagens, maar het fijne is wel dat deze comfortabeler aanvoelt. Dat geeft me vertrouwen, het voelt veel natuurlijker", aldus Van der Helm. "Daardoor liggen deze races mij misschien beter. Ik kan gewoon instappen en wegrijden."

Van der Helm tijdens de vrije trainingen op Le Mans (foto: Getty Images)

Debuut in de 24 Uur van Daytona

Van der Helm onderstreepte dat tijdens zijn debuut in de 24 Uur van Daytona, dat overigens geen onderdeel uitmaakt van de 2 raceklassen waar de Nederlander nu in actief is. "Mijn debuut ging best goed, maar ik zat dan ook bij een ervaren team. Ik heb daarin 7 uur achter het stuur gezeten en zelfs aan kop gereden. We vielen uiteindelijk uit met technische problemen, maar ik heb wel lekker veel meters gemaakt."

'Volgend jaar wil ik knallen'

En letterlijk en figuurlijk meters maken, dat is 1 van de doelen van dit raceseizoen van de jonge Nederlander. "Natuurlijk is dat belangrijk, maar ervaring krijg je ook door gewoon te kijken hoe teamgenoten werken en wat hun routine is. In Mathias Beche heb ik een heel ervaren teamgenoot, van hem kijk ik veel af. Waarom maakt hij een bepaalde keuze? En is dat verstandiger dan mijn eigen keuze? Hoe leeft hij naar races toe, hoe kan je je optimaal voorbereiden? Observeren is erg belangrijk, want daar kan je zoveel van leren, naast de meters op de baan. En vergeet het team niet, want daarvoor geldt precies hetzelfde. Waarom stellen ze de auto bijvoorbeeld opeens anders af? Dat soort dingen probeer ik dit jaar te leren, zodat ik volgend jaar kan knallen."

Debuut in de 24 Uur van Le Mans

Van der Helm debuteert 11 juni dus in de 24 Uur van Le Mans, maar de jonge Nederlander probeert zichzelf niet al te veel druk op te leggen: "Hoe meer pressure ik er op zet, hoe meer dat tegen me kan werken. Ik wil niet dat ik daardoor alles verkloot", zegt de Nederlander, die de legendarische race rijdt onder vlag van het Franse TDS Racing. "Ik kan prima met de druk omgaan, maar als ik op het circuit ben, voelt alles anders. Alleen de pitlane al, wat is die indrukwekkend! Ik sta daar echt met grote ogen naar te kijken. Op die momenten begrijp ik veel beter wat iedereen in het team bedoelt met 'een speciale race'."

Poppenkast

Niet alleen de legendarische status van de race speelt mee, maar ook de sfeer rondom het race-evenement. "Je merkt dat er een enorme poppenkast omheen wordt gebouwd", zegt Van der Helm. "Er komen zoveel mensen op af in het weekend, niet normaal. Vooraf is een rijdersparade door de stad, er zijn handtekeningsessies, bezoekers in de pitlane... En er wordt van alles om de baan heen georganiseerd. Mensen nemen hun slaapspullen mee, veel van hen blijven 2 dagen lang op het circuit. Het is een experience die je eigenlijk maar 1 per jaar meemaakt, als je geluk hebt."

Het is dan ook logisch dat ook alle teams en rijders uitkijken naar deze race: "Ook de teams vinden het fantastisch. Het hele seizoen draait om Le Mans, iedereen leeft daar naartoe. Alle andere races ervoor zijn gewoon voorbereiding hierop."

Van der Helm tijdens de vrije trainingen op Le Mans (foto: Pro Shots / Panoramic)

Voorspelling

Van der Helm reed al eens eerder op het Le Mans-circuit, het Circuit de la Sarthe. "Ik heb er tijdens de Road to Le Mans-series al eens gereden. Het circuit is lang (14 km), met veel rechte stukken. Dat betekent dus ook een hoge topsnelheid op die stukken, daar kan je voluit gassen. Maar daarentegen zijn er ook tricky punten, waar je echt scherp moet zijn. Vlieg je er daar af, dan is het direct einde wedstrijd. Je kan 23 uur supergoed rijden, maar toch door 1 zo’n onbenulligheidje uitvallen. Maar als het loopt zoals de vorige races hebben we een kansje op een mooie podiumplaats."

Teamgenoot van Nyck de Vries

De Nederlander komt in het weekend van 11 en 12 juni tijdens de 24 Uur van Le Mans op het Circuit de la Sarthe in actie samen met teamgenoten Mathias Beche uit Zwitserland en landgenoot Nyck de Vries, die last-minute moest instappen. Andere Nederlanders die meedoen aan de legendarische race zijn Job van Uitert, Bent Viscaal, Robin Frijns, Nicky Catsburg en Renger van der Zande.